Astronomen bestuderen ongewone asteroïden

Astronomen bestuderen ongewone asteroïden

Anonim

Door Peter Gwynne, Inside Science News Service

Een ruimtemissie zal binnenkort een ongewone asteroïde bezoeken, Vesta genaamd, die helemaal geen asteroïde kan zijn, maar een kleine planeet.

Je hebt gehoord van Pluto, ooit een full-scale planeet die astronomen nu classificeren als een dwergplaneet. Ontmoet nu 4 Vesta - of kortweg Vesta - een asteroïde die misschien geen echte asteroïde is.

Het object met een diameter van 330 mijl zit in de asteroïdengordel, een verzameling grote en kleine stukjes puin dat de zon tussen de banen van de planeten Mars en Jupiter cirkelt. Maar Vesta, nummer 4 omdat het het vierde lid van de asteroïdengordel was dat werd ontdekt, is groter dan de meeste van zijn asteroïde metgezellen en verschilt ook geologisch van hen.

Een onbemand NASA-ruimtevaartuig genaamd Dawn is nu op weg naar Vesta om die verschillen te verkennen.

"Er zijn minstens twee soorten objecten die asteroïden worden genoemd", zegt Thomas McCord, directeur van het Bear Fight Institute in Winthrop, Washington. "De echte asteroïden zijn stukjes rots van 100 kilometer diameter of kleiner. De anderen lijken meer op kleine planeten."

Naast Vesta zijn die anderen Ceres, de grootste asteroïde die als eerste wordt ontdekt, en Pallas, de tweede asteroïde die wordt opgemerkt. Ceres is nu geclassificeerd als een dwergplaneet zoals Pluto.

Vesta is echter uniek in verschillende opzichten. Het is dichter dan Ceres en Pallas. Het lijkt ook te zijn gedifferentieerd in een rotsachtig oppervlak en een ijzeren kern, zoals de aardse planeten Aarde, Mars en Venus. En het werpt voortdurend materiaal van het oppervlak af als gevolg van botsingen met kleine asteroïden.

"Er zijn kleine stukjes Vesta over de hele asteroïdengordel", zegt Tim Spahr, directeur van het Minor Planet Center in het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics in Cambridge, Massachusetts.

Astronomen hebben al een aantal van die stukken van dichtbij bekeken, omdat sommige van hen als meteorieten op het aardoppervlak zijn geland. Wetenschappers herkenden hun herkomst door hun spectra te bestuderen, die hun chemische samenstelling aangeven, en deze te vergelijken met het spectrum van Vesta.

Ceres en Pallas, die geologisch verschillen van Vesta, werpen minder puin af. "Waar ze ook van gemaakt zijn, reist niet goed", zegt Christopher Russell, hoogleraar geologie aan de Universiteit van Californië, Los Angeles.

Telescoopobservaties van McCord in 1972 onthulden dat het oppervlak van Vesta bestaat uit een rots die basalt wordt genoemd en dat op aarde is gemaakt van gekoeld magma.

"Het basalt zou het uniek maken in die categorie objecten, " zei Spahr.

"We beschouwen het als een zeer grote asteroïde die erg aardachtig is - Vesta genoemd, de kleinste terrestrische planeet, " zei Russell.

Astronomen geloven dat de aarde en soortgelijke planeten ontstonden toen een reeks kleine lichamen samenkwamen. "We denken dat deze lichamen in grote getale bestonden en samenkwamen om planeten te bouwen, " verklaarde Russell.

McCord voegde eraan toe dat het probleem met Vesta is dat "het geen metgezel heeft gevonden om een ​​stuk van een groter object te worden dat zou samensmelten met andere metgezellen." Dus bleef het vanzelf, een soort tijdcapsule uit een vroeg tijdperk in ons zonnestelsel.

Russell houdt toezicht op de Dawn-missie met McCord als mede-onderzoeker. Het is de bedoeling dat Dawn in juli Vesta bereikt en een jaar in een baan doorbrengt met een infraroodspectrometer, een camera en een gammastralingsdetector om de samenstelling van Vesta te verkennen.

Het team verwacht te bepalen of basalt uniform het oppervlak van Vesta bedekt en waar op het oppervlak meteorieten vandaan komen. De missie zal ook een grote krater sonderen op het zuidelijk halfrond van Vesta die het interieur heeft blootgelegd.

"Als het echt gedifferentieerd is, zouden we mineralen zien op een diepte die vergelijkbaar is met wat we in de aardmantel zien, " zei McCord.

Wanneer het Vesta verlaat, reist de Dawn-missie naar Ceres, dat groter, ronder en natter is dan Vesta.

Door de contrasten tussen de twee objecten te bestuderen, hopen astronomen aanwijzingen te krijgen over de manieren waarop de aardse planeten evolueerden.

"We gaan proberen te begrijpen hoe de bouwstenen van het vroege zonnestelsel waren, " zei Russell. "Het gaat echt om het traceren van onze stamboom en begrijpen waar we vandaan komen."

Zullen de bevindingen ertoe leiden dat astronomen Vesta opnieuw classificeren? Waarschijnlijk niet. Op dezelfde vergadering in 2006 waar Pluto werd gedegradeerd tot kleine planeetstatus, werd Vesta aangewezen als een van 269.644 kleine planeten.

"Het kreeg kleine planeet nummer 4, en sindsdien maakt niemand zich meer zorgen over [de classificatie], " zei Spahr.