Mars rover, licht gebruikt, werkt prima

Mars rover, licht gebruikt, werkt prima

Anonim

door Peter Reuell, Harvard University

Image

(Phys.org) -Als een auto regelmatig olie ververst en zorg krijgt van een goede monteur, is het tien jaar of langer blijven rijden niet echt een indrukwekkende prestatie. Maar nogmaals, zo'n auto is niet gemiddeld 140.000.000 km verwijderd.

Voor de ingenieurs achter de Mars rover Opportunity is het laatste decennium echter een bewijs van hun harde werk geweest.

Oorspronkelijk gepland om te werken op het oppervlak van de Rode Planeet gedurende 90 Marsdagen, heeft de rover nu meer dan 3.500 dagen geregistreerd, bijna 39 kilometer afgelegd en een schat aan gegevens verzameld die wetenschappers zoals Andrew Knoll, de Fisher Professor of Natural History en Professor van de aarde en de planeetwetenschappen, hebben gebruikt om de vroege geschiedenis van de planeet te bestuderen, met name enig bewijs van verleden water.

"Ik denk dat het een van de grote ruimtemissies aller tijden is geweest", zei Knoll in een interview. "Het is echt een eerbetoon aan goede engineering. Als je me in het jaar 2000 had verteld dat ik een aanzienlijk deel van mijn tijd in het volgende decennium aan Mars zou werken, zou ik gedacht hebben dat dat gek was. Maar dat is het zoals het bleek.

"Vanuit een persoonlijk standpunt was dit de kans van je leven", ging hij verder. "Ik heb mijn carrière doorgebracht met het bestuderen van oude sedimentaire gesteenten op aarde. En mij werd gevraagd om deel te nemen aan deze missie, omdat de gedachte was dat het belangrijk zou zijn om mensen te hebben met de mogelijkheid om oude sedimentaire rotsen te interpreteren die we op Mars zouden kunnen vinden."

Zelfs een decennium in zijn missie, zei Knoll, blijft de rover gegevens terugzenden die tot ontdekkingen leiden.

Image

In een artikel dat onlangs in het tijdschrift Science is gepubliceerd , hebben onderzoekers nieuw bewijsmateriaal gepresenteerd dat Mars ooit de thuisbasis was van waterlichamen waarvan de combinatie van persistentie, matig zoutgehalte en bijna-neutrale pH hen mogelijk in staat heeft gesteld om het leven te ondersteunen. Het nieuwe artikel is ook opmerkelijk, zei Knoll, omdat onderzoekers beelden van CRISM - de Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer voor Mars, een instrument rond de planeet - konden gebruiken om de rover naar gebieden te leiden waarvan ze dachten dat ze ooit water hadden vastgehouden.

"Omdat de ruimtelijke resolutie met moderne orbiters zo hoog is - we kunnen nu waarnemingen op meterschaal doen - konden we afbeeldingen en op afstand waargenomen chemische handtekeningen gebruiken als een kaart, " zei Knoll. "Dat wil zeggen, we konden voorspellingen doen over waar we verschillende klei-minerale dragende bedden zouden vinden, en die kaart was nauwkeurig genoeg om de rover naar die locaties te leiden."

Gegevens verzameld van die locaties, zei Knoll, zeiden dat vloeibaar water veel voorkomt op het oppervlak van Mars gedurende de eerste miljard van de 4, 5 miljard jaar van de planeet. Sindsdien is het oppervlak echter grotendeels droog.

"Er is geen twijfel dat vroeg in de geschiedenis van Mars water interactie had met vulkanische rotsen op een manier die minerale-veranderingsproducten produceerde, " zei hij. "Maar dat betekent niet dat Mars ooit op de aarde leek. Er is misschien nooit een tijd geweest in de geschiedenis van Mars dat je, als je er van een afstand naar zou kijken, een lichtblauwe stip zou zien."

Terwijl Opportunity, samen met haar zus Spirit en andere rovers, een instrumentele rol speelde bij het blootleggen van bewijs voor water op Mars, zei Knoll dat grote vragen onbeantwoord blijven.

"De grote vraag is hoe nat Mars was en hoe hardnekkig het water was?" hij zei. "Dat zijn zeer belangrijke vragen met betrekking tot de bewoonbaarheid, want als je een tijdje water op een locatie hebt en het verdwijnt, en dan heb je water op een andere locatie voor een periode, en het verdwijnt, dat is geen erg interessant scenario voor biologie. Maar als je water hebt dat duizenden, of zelfs miljoenen jaren aanhoudt, is dat een ander verhaal. Ik denk dat de jury er nog steeds niet is. "

Hoewel de rovers veel hebben toegevoegd aan de kennis over Mars, hebben de gegevens die ze vanaf het oppervlak verzenden ook nieuwe inzichten in andere planeten, met name de aarde.

"Er is een geven en nemen tussen wat we denken te weten over de vroege aarde en wat we denken te begrijpen over de vroege Mars, " zei Knoll. "Als je nadenkt over hoe planeten zich ontwikkelen, hun tektonische systemen, atmosferen en alle aspecten van een planeet die we op aarde kunnen waarnemen, krijgen we belangrijke inzichten door naar een heel andere situatie op een andere planeet te kijken."